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CIENCIAS

Descubren porqué solo sobrevivió el piloto del helicóptero estrellado en NY

Misterio resuelto. Los cinco pasajeros que murieron ahogados al desplomarse el helicóptero turístico en el East River, Nueva York, no lograron sobrevivir porque quedaron atrapados por unos arnés que no fueron evaluados por la Administración Federal de Aviación (FAA, por sus siglas en inglés).

Un informe de la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte enviado este lunes a la FAA, que investigaba las causas del accidente, descartó la opción del fallo de motor. El documento señala que los pasajeros usaban los cinturones de seguridad pero también unos arnés adicionales que les sujetaban a la nave y les permitían moverse tomar fotos con las puertas abiertas. Esta es una práctica cada vez más compun entre los turistas y se suspendió inmediatamente tras el accidente.

Los arnés de nilón no fueron instalados por el fabricante y estaban atados con cuerdas al helicóptero, señala el informe, que recomienda prohibir los vuelos comerciales que usen arnés de los que no sea fácil liberarse en casos de urgencias. “Mientras aplaudimos la intención de la FAA de seguir adelante con la prohibición de este tipo de vuelos con las puertas abiertas, no ha descrito cómo y cuándo planean tomar acción”, sostuvo el presidente de la Junta de Seguridad en el Transporte, Robert L. Sumwailt.

Trevor Cardigan y Brian McDaniels, de 26 años, Daniel Thompson, de 34 años, Tristan Hill y Carla Vallejos Blanco, de 29, realizaban un vuelo de 30 minutos el pasado 11 de marzo para tomar fotos de Nueva York con las puertas abiertas del helicóptero cuando ocurrió el accidente.

Los cinco usaban los fuertes arnés, lo que se convirtió en una trampa mortal ya que según el médico forense, murieron ahogados, y debido a las puertas abiertas la aeronave se llenó de agua rápidamente. El piloto Richard Vance, de 33 años, y que sólo usaba el cinturón de seguridad del fabricante, fue el único sobreviviente del siniestro y logró liberarse mientras el aparato se hundía en las aguas.

Destaca además el informe que a pesar de haberles ofrecido breves instrucciones para remove r el arnés usando un instrumento para cortar, ninguno pudo escapar mientras el helicóptero se hundía.”El sistema de arnés provisto a los pasajeros no fue evaluado por la FAA”, afirmó la Junta.

Los padres de Trevor Cardigan interpusieron una demanda la pasada semana por negligencia contra el piloto, la compañía Liberty Helicopters y otras empresas que organizan giras.

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CIENCIAS

¿Por qué es tan extraordinario que los huracanes lleguen a América del Sur?

El huracán Florence amenaza estos días la costa sureste de Estados Unidos al tiempo que el tifón Mangkhut avanza hacia Filipinas y la costa oriental de Asia continental.

Regiones que sin embargo están más o menos acostumbradas a la llegada de este tipo de devastadoras tormentas, como también lo están el Caribe y el golfo de México.

Al igual que el norte de Australia, la región ecuatorial del océano Índico y hasta la costa oriental de África, donde se producen los ciclones.

De hecho, llámese huracán, tifón o ciclón, este tipo de tormentas se da por la región tropical con una excepción: Sudamérica.

Más allá del Caribe de Colombia y Venezuela, que tampoco son proclives a verse directamente golpeados, ni la costa Atlántica ni la Pacífica de Sudamérica son región propicia para este tipo de fenómenos.

Así es que cabe preguntarse, ¿ p or qué no hayhuracanes en Sudamérica ?

“Semillas”

Mapa posición huracanes, ciclones, tifones

Los huracanes se forman por la acumulación de tormentas eléctricas que se desplazan sobre aguas oceánicas cálidas.

Cuando el aire cálido de la tormenta y de la superficie oceánica se combinan, empiezan a elevarse en forma de remolinos que se desplazan hacia el oeste.

Y este es un fenómeno que, en el Atlántico, ocurre en el hemisferio norte y no en el sur. ¿Por qué?

“La razón principal es la ausencia de núcleos de lluvias y tormentas como existe en el hemisferio norte, una banda nubosa que rodea en forma fragmentada todo el planeta y que se denomina Zona de Convergencia Intertropical. De esa zona es que surgen las ‘semillas’ de huracán”, explica John Morales, director de Meteorología de la cadena de televisión estadounidense NBC en Miami.

Esta característica se suma a que “la temperatura del mar en el Atlántico sur es en promedio más fría y que hay vientos desfavorables en altura” , aclara el meteorólogo a BBC Mundo.

Image copyrightGETTY IMAGESDestrozos por el paso del huracán María por Puerto Rico.
Image captionEl huracán María en septiembre de 2017 devastó Puerto Rico.

El experto se refiere a que los vientos verticales cortantes en el Atlántico sur son muy fuertes para los huracanes.

  • “Los vientos en la alta troposfera (alrededor de 10 km de altura) son unos 32 km/h más veloces que los vientos en la superficie del océano. Y esta diferencia, o corte, destruye las tormentas antes de que se intensifiquen demasiado “, explica por su parte el portal de ciencia de la agencia espacial estadounidense NASA.

Por estas condiciones se hace de muy difícil y hasta casi imposible que se formen huracanes.

Sin embargo, nunca digas nunca jamás.

El huracán sin nombre

En 2004, ocurrió una situación particular.

Se formó un huracán frente a la costa sur de Brasil y tocó tierra en la frontera entre los estados de Río Grande do Sul y Santa Catarina.

El fenómeno natural generó controversia entre meteorólogos de Estados Unidos y Brasil ya que fue el primero que se formó en esa zona desde que se tiene registro, según confirman numerosos estudios.

“D efinitivamente fue una asombrosa excepción” , comentó el meteorólogo Morales.

Se trató de un huracán categoría 1, con vientos de entre 120 y 150 km por hora, según un estimado confirmado por el satélite QuikScat de la NASA.

Image copyrightGETTY IMAGESDestrozos del huracán Irma en los cayos de Florida, Estados Unidos.
Image captionEl huracán Irma de septiembre de 2017 también golpeó fuerte a los cayos de Florida.

Y como no son usuales este tipo de fenómenos en el Atlántico sur, el huracán no tenía hombre, al menos oficialmente.

Sin embargo, más tarde los brasileños le pusieron Catarin a , por su proximidad con el estado de Santa Catarina, en el sureste de Brasil.

El fenómeno provocó la muerte de al menos tres personas, causó importantes inundaciones con decenas de miles de evacuados y produjo significativas pérdidas económicas.

A raíz de esta excepción, Morales también destacó que países en el norte de Sudamérica como “Venezuela y Colombia pueden ser afectados por ciclones caribeños, pero generalmente sus rutas son más al norte que esas costas (no siempre, pero casi siempre)”.

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CIENCIAS

Por qué el oro estaba químicamente destinado a ser dinero

No todo lo que brilla es oro, pero entonces, ¿por qué tantas culturas lo escogieron como moneda si aparentemente había tantas otras opciones?

Si bien es un metal precioso, hay más elementos valiosos e incluso otros han sido utilizados como dinero, pero el oro se convirtió en la vara para medir excelencia.

¿Fue una casualidad o la verdad es que desde siempre era poco probable que termináramos diciendo “ el tiempo es mercurio ” o “ llave de boro lo abre todo “?

Para averiguarlo acudimos a una persona que se impuso desde hace tiempo la misión de hacernos entender química, Andrea Sella, de la University College London, quien aceptó entusiasmado la idea de sentarse con una tabla periódica de elementos químicos a responder nuestras preguntas.

  • O más bien: a eliminar elementos a diestra y siniestra sin compasión … filas y grupos enteros desaparecieron, a menudo con una sola palabra.

Pero empecemos con ella completa.

Image copyrightGETTY IMAGESTabla periódica completa

Andrea Sella atacó primero los extremos.

A la derecha, los elementos de la columna azul brillante son muy atractivos para el fin que nos compete: son elementos químicamente estables , de manera que no cambian, una característica más que necesaria.

Pero tienen un gran problema: es el grupo de los gases nobles.

Aunque se podría concebir usar gases como moneda, quizás metiéndolos en ampolletas, no sería muy práctico andar por ahí con ellos.

Además, son incoloros, de manera que no estarías seguro de si lo que llevas es aire y si los abrieras, adiós dinero.

Por ello son fáciles de descartar, junto con el hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, flúor y el cloro, que están en otros grupos pero también son gases .

Image copyrightGETTY IMAGESMercurio
Image captionEs brillante y hermoso, pero el Hg tiene dos problemas serios.

Y si bien tener monedas de gas no es conveniente, tampoco lo es que sean líquidas .

A temperatura y presión ambiente, el mercurio y el bromo lo son.

¡Ah! y tienen un problema más serio: son tóxicos, una particularidad que comparten muchos otros elementos, como ese metaloide que ha sido un veneno clásico desde al menos la Edad Media, el arsénico , y el plomo , que aunque lo tenemos en el cuerpo, la exposición a altas dosis puede matar.

De hecho, todos los metaloides son o demasiado blandos para ser monedas o venenosos.

No son los únicos pero, por ahora, la tabla sin gases ni líquidos y desintoxicada se ve así:

Image copyrightGETTY IMAGESTabla reducida 1

No sé si notaron, pero desapareció todo el grupo de los no metales que estaba en la vecindad porque son muy débiles por lo que no se pueden estirar ni convertir en una lámina. También perdieron esa primera batalla los otros metales por ser blandos.

¡Calificar para ser moneda no es cosa fácil!

Paso seguido, Sella desvió su atención hacia la izquierda, y en su mira quedaron los elementos que están en color naranja.

Son metales: un punto a favor. El problema es que son muy reactivos . Algunos, como el litio, al ser expuestos al aire estallan en llamasespontáneamente; otros, se corroen y se desmoronan.

Así que no son exactamente lo que quieres meter en tus bolsillos.

Image copyrightPIXABAYSal
Image captionEstamos a punto de eliminar Na y ya desapareció Cl, pero vale la pena recordar que con NaCl, cloruro de sodio o sal de mesa, se remuneraba en la época preclásica romana a los soldados que construían la Vía Salaria, y también era el salario de un esclavo, ya que se entregaba una pequeña bolsa con sal.

De hecho, el ser reactivos descalifica además a los elementos de la columna vecina, los metales alcalinotérreos y los de la penúltima fila o período: las tierras raras, que realmente no son tan raras , pues se encuentran en abundancia en la corteza terrestre.

Su nombre se debe a que rara vez se hallan en concentraciones lo suficientemente grandes para una recuperación fácil de sus minerales. Ese es otro punto en su contra para nuestro propósito.

Además son difíciles de distinguir químicamente, así que sería difícil saber cuán rico eres.

Ahora, si los elementos que son reactivos no tienen chance, los radiactivos ni siquiera entran al concurso.

Ante tantos peros, la tabla se nos encogió notoriamente:

Image copyrightGETTY IMAGESTabla reducida 2

Ni siquiera este puñado de elementos estuvo a salvo, aunque por razones de otra naturaleza.

El metal ideal para una moneda no debe ser muy abundante , como el hierro (que además se oxida), pero tampoco demasiado escaso , como el osmio.

¿Los finalistas? 5 de los 8 metales nobles : el oro (Au), la plata (Ag), el platino (Pt), el rodio (Rh) y el paladio (Pd)… todos metales preciosos.

De ellos, el rodio y el paladio habrían podido ser “acuñables”, pero sólo fueron descubiertos a principios del siglo XIX, así que las civilizaciones antiguas no los conocían.

Esas civilizaciones podrían haber escogido el platino, pero habrían necesitado poder producir temperaturas extremadamente altas: el punto de fusión del platino es 1.768º centígrados.

Así que nos quedan la plata y el oro.

Image copyrightGETTY IMAGESCopas de oro y plata
Image captionDe 118 a 2… ambos han sido moneda pero ¿por qué el oro es el preferido?

Aunque ha sido usado como moneda, el problema con la plata es que se ennegrece: reacciona con pequeñas cantidades de azufre en el aire.

Además, el oro es más raro.

Y tiene otra cualidad que lo convierte en el preferido por excelencia entre todos los elementos de la tabla periódica: e l oro es dorado .

Todos los otros metales en la tabla periódica son de color plateado, excepto el cobre, que se vuelve verde cuando se expone al aire húmedo.

Eso hace que el oro sea muy distintivo.

“Ese es el otro secreto del éxito del oro como moneda”, dice Sella. “ El oro es increíblemente hermoso “.

Es por eso que durante miles de años de experimentos, tantas civilizaciones escogieron consistentemente al oro -del latín aurum que significa ‘brillante amanecer’- como el elemento al cual le asignarían un valor que todos aceptarían.

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