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CIENCIAS

Investigadores diseñan por accidente una enzima que destruye el plástico

TAMPA (ESTADOS UNIDOS)

Investigadores en Estados Unidos y Reino Unido diseñaron accidentalmente una enzima que se come el plástico y puede ayudar de manera eventual a resolver el creciente problema de la contaminación por este material, reveló el lunes un estudio.

Más de ocho millones de toneladas de plástico son tiradas a los océanos cada año, y cada vez aumenta más la preocupación por el legado tóxico que estos productos derivados del petróleo dejan sobre la salud humana y el medio ambiente.

La mayoría del plástico puede permanecer cientos de años en el ambiente, pese a los esfuerzos de reciclaje, es por ello que los científicos están buscando mejores maneras de eliminarlo.

Científicos de la Universidad de Portsmouth y del laboratorio nacional de energía renovable del Departamento de Energía de Estados Unidos decidieron enfocarse en una bacteria que se da naturalmente y que fue descubierta unos años atrás en Japón.

Investigadores japoneses creen que la bacteria evolucionó muy recientemente en un centro de reciclaje de basura, ya que los plásticos se inventaron apenas en la década de 1940.

Conocida como Ideonella sakaiensis, esta bacteria parece comer exclusivamente un tipo de plástico conocido como Tereftalato de polietileno (PET), que se utiliza principalmente para botellas de plástico.

El objetivo de los investigadores era entender cómo trabaja una de sus enzimas – llamada PETase -, para poder descubrir su estructura.

“Pero terminaron yendo un paso más allá y accidentalmente diseñaron una enzima que era incluso mejor en descomponer el plástico de PET”, dijo el reporte publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, una revista estadounidense revisada por pares.

Usando un rayo X súper poderoso, 10.000 millones de veces más brillante que el sol, fueron capaces de hacer una ultra resolución tridimensional del modelo de la enzima.

Científicos de la Universidad de South Florida y la Universidad de Campinas, en Brasil, hicieron modelos computarizados que mostraron otra enzima similar al PETase, conocida como cutinase, que se encuentra en hongos y bacterias.

Los investigadores dicen que están trabajando hacia el mejoramiento de la enzima, con la esperanza de eventualmente poderla producir de manera industrial para la desintegración del plásticos.

“La serendipia frecuentemente juega un papel importante en la investigación científica básica, y nuestro descubrimiento aquí no es la excepción”, dijo el autor del estudio John McGeehan, profesor en la Escuela de Ciencias Biológicas en Portsmouth.

“Aunque la mejora es modesta, este inesperado descubrimiento sugiere que hay lugar para mejorar estas enzimas, aproximándonos a una solución para reciclar la cantidad cada vez mayor de plásticos que se desechan”, indicó.

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CIENCIAS

Alertan de que los próximos cinco años serán anómalamente cálidos

Los investigadores advierten que el aumento de la temperatura al mismo tiempo incrementará la frecuencia de anomalías climáticas como fuertes lluvias semanales y períodos de sequía.

Los últimos cuatro años han sido los más cálidos jamás experimentados desde que se llevan registros meteorológicos y, de acuerdo con un nuevo pronóstico científico, los próximos cinco probablemente también serán “anómalos”, incluso más allá de lo que el aumento constante del calentamiento global produciría por sí solo.

De acuerdo con el estudio, publicado en la revista Nature Communications, esta tendencia podría suponer otro año cálido récord entre 2018 y 2022, incluso más cálido que el 2016 (hasta ahora el más caluroso de la historia de la meteorología), así como un gran calentamiento de las aguas de los océanos, un fenómenos que ya ha desencadenado recientemente la extinción de los arrecifes de coral en los trópicos.

En lugar de utilizar técnicas tradicionales de simulación climática, Florian Sévellec, de la Universidad de Bretaña Sur (Francia) y Sybren S. Drijfhout, de la Universidad de Southampton (Reino Unido), han desarrollado un método estadísticopara buscar a través de simulaciones de condiciones climáticas en los siglos XX y XXI y detectar situaciones comparables con la actualidad.

En particular, el calor anómalo pronosticado para los próximos años se debe a una baja probabilidad de eventos climáticos fríos intensos, afirman los científicos.

Los investigadores también han advertido que el aumento de la temperatura al mismo tiempo incrementará la frecuencia de anomalías climáticas como fuertes lluvias semanales o períodos inexplicables de sequía. Se espera que la situación se normalice después de 2022, aunque el agua en los océanos todavía podría sobrecalentarse durante un largo tiempo.

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CIENCIAS

La NASA publica 791 días de audios del Apolo 11

La NASA ha publicado los audios de la misión espacial Apolo 11, que en 1969 llevó a los primeros humanos a la superficie de la Luna. Se trata de más de 19.000 horas o, lo que es lo mismo, 791 días de silencio interrumpido por las esporádicas conversaciones de los tripulantes de la nave.

Los audios, publicados con la colaboración de la Universidad de Texas en Dallas, han tenido que ser digitalizados, ya que hasta ahora estaban solo disponibles en cintas magnéticas y guardados en una cámara climatizada. En ellos se oye a Neil Armstrong, a Michael Collins, a Buzz Aldrin y a los controladores en Tierra intercambiando escuetos diálogos sobre cuestiones técnicas y, en general, sobre el desarrollo de la misión a la Luna.

La ya conocida frase que Armstrong pronunció al pisar la Luna aquel 20 de julio de 1969, “un pequeño paso para el hombre, pero un gran salto para la humanidad”, también se deja oír en los recién publicados audios. También a un jocoso Aldrin preguntando al centro de control terrestre si podían “girar un poco la Tierra” para tener mejores vistas.

Si bien son más de dos años de audios, lo cierto es que solo representan una cuarta parte del Programa Apolo de la agencia espacial estadounidense. Las otras tres cuartas partes siguen esperando ser digitalizadas.

La NASA ha decidido publicar ahora las grabaciones porque se cumplen 49 años del primer alunizaje. Mucho ha llovido desde entonces y muchos son los que piensan que el hombre no llegó a pisar la Luna y que todo fue parte de un montaje de Estados Unidos para ganarle terreno a la Unión Soviética en la carrera espacial.

Según datos de 2013 del Centro de Investigación Pew de Washington, un 7% de estadounidenses está convencido de que se trató de un montaje. En el Reino Unido, la cifra en 2016 fue del 52%, mientras que cerca del 57% de rusos cree que todo fue mentira. Otro que no se ha quedado atrás es el portero español Iker Casillas, quien abordó el tema en un controversial tuit.

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