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CIENCIAS

Las expresiones faciales de nuestras mascotas: ¿Evidencia de cómo se sienten?

Los científicos están comenzando a ser capaces de interpretar con exactitud las expresiones faciales de los animales y de entender lo que comunican.

Las expresiones faciales proyectan nuestras emociones internas al mundo exterior. Interpretar la cara de otras personas es algo natural y mecánico para la mayoría de nosotros. No hace falta que tu mejor amiga diga nada: con verle esas pequeñas arrugas alrededor de los ojos, las mejillas redondeadas y más elevadas y la comisura de los labios hacia arriba sabes que ha conseguido el ascenso que quería.

¿Qué pasaría si pudiéramos interpretar con la misma facilidad la cara de otros seres vivos? ¿Llegará el día en que podamos poner un teléfono inteligente frente a nuestro gato y saber cómo se siente?

Algunos investigadores están desarrollando sistemas de codificación que permiten interpretar de forma objetiva las expresiones faciales de animales, en lugar de deducir o suponer su significado. Un sistema de codificación describe con precisión cómo cambian los diferentes rasgos faciales cuando un animal siente una emoción concreta, como al entrecerrar los ojos o apretar la boca. Observando fotografías y anotando cuánto cambia cada uno de esos rasgos o “unidades de acción” podemos determinar con qué intensidad se siente una emoción.

Primera frontera: reconocimiento del dolor

Hasta ahora, solo se han desarrollado científicamente sistemas de codificación del dolor (escalas de gestos) para animales no primates. A pesar de su diferente anatomía, los ratones, las ratas, los conejos, los caballos y las ovejas (incluidos los corderos) ponen una cara de dolor similar: aprietan los ojos, se les abultan o aplanan los carrillos, cambian la posición de las orejas y tensan la boca.

Se ha demostrado que los corderos son unos de los animales que hacen muecas cuando sienten dolor
Se ha demostrado que los corderos son unos de los animales que hacen muecas cuando sienten dolor. (Mirjam Guesgen), Author provided

El impulso en el desarrollo de escalas de gestos proviene en gran medida de nuestro deseo y obligación ética de evaluar y mejorar el bienestar de los animales que se utilizan en laboratorios o para la alimentación.

Queremos conseguir una manera de averiguar con precisión y fiabilidad cómo se siente un animal con solo mirarlo, en lugar de tener que extraerle sangre para realizar pruebas o monitorizar su frecuencia cardíaca. Al conocer su estado emocional, podemos ayudarle a reducir su dolor, cansancio o miedo e, idealmente, fomentar su alegría.

Es probable que los animales, sobre todo los sociales, hayan desarrollado expresiones faciales por la misma razón que nosotros: para comunicarse entre ellos o, en el caso de los perros, con nosotros.

Especialmente para las presas, las sutiles señales que otros miembros de su grupo pueden percibir (pero no los depredadores) son útiles para su seguridad, por ejemplo. Una señal de comportamiento de dolor puede generar la ayuda o el consuelo de otros miembros del grupo, o bien servir de advertencia para no acercarse a la fuente del dolor.

expresiones faciales de nuestras mascotas
Una niña con su perro en la 10.ª Exhibición Anual Canina, el pasado mes de junio en Beirut. Es posible que podamos interpretar la cara de los perros con facilidad porque evolucionaron junto al ser humano durante más de 100.000 años. (AP Photo/Hassan Ammar)

Si podemos descifrar los gestos, en teoría también deberíamos poder comprender las expresiones faciales provocadas por otras emociones como la alegría o la tristeza. También es probable que queramos entender las expresiones faciales de los animales más cercanos a nuestros corazones: nuestras mascotas.

Una aplicación en el móvil para las emociones animales

Algún día, los dueños de mascotas, los ganaderos y los veterinarios podrían poner un teléfono inteligente delante de un perro, de una oveja o de un gato y hacer que una aplicación les diga qué emoción concreta está sintiendo el animal.

Sin embargo, conseguir un sistema de identificación de emociones automatizado requiere muchos pasos. El primero es definir las emociones de una manera comprobable y no específica por especie.

El segundo es recopilar datos descriptivos de referencia sobre la expresión emocional en un entorno controlado y experimental. Una forma de hacerlo podría ser hacer que los animales experimenten situaciones que provoquen una emoción concreta y ver cómo cambian los patrones cerebrales, la fisiología, el comportamiento y el rostro. Cualquier cambio debería ocurrir con la suficiente fiabilidad como para poder denominarlo “expresión facial”.

Una aplicación para teléfonos inteligentes, desarrollada por la empresa japonesa Anicall, pretende mostrar los ‘sentimientos’ de un gato
Una aplicación para teléfonos inteligentes, desarrollada por la empresa japonesa Anicall, pretende mostrar los ‘sentimientos’ de un gato. Puede que algún día las aplicaciones traduzcan las expresiones animales a emociones. (AP Photo/Eugene Hoshiko)

Después de recopilar estos datos, deberíamos convertir esa información científica en un sistema tecnológico automatizado. El sistema debería poder extraer de una imagen las unidades de acción facial claves y determinar en qué medida esos rasgos difieren de la expresión neutra de referencia.Ya contamos con algunos indicios que podemos seguir: cuando los caballos están deprimidos cierran los ojos, incluso cuando no están durmiendo. Cuando las vacas tienen miedo aplanan y agachan las orejas sobre la cabeza y abren mucho los ojos. Cuando las ratas están contentas tienen las orejas más abiertas y hacia delante y de un color más rosado.

El sistema también debería poder resolver las diferencias individuales en los rasgos faciales, así como las sutiles diferencias en la forma en que cada sujeto expresa una emoción. El proceso de extracción y cálculo de los rasgos se complica o falla cuando un rostro está mal iluminado, en ángulo o parcialmente cubierto.

Aunque estamos progresando en la identificación automatizada de la expresión facial humana, todavía nos queda mucho camino en lo referido a los animales. Un objetivo más realista a corto plazo sería entender mejor qué emociones expresan los animales no humanos y cómo lo hacen. Puede que las respuestas nos estén mirando directamente a la cara.

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CIENCIAS

¿Conoces el sorprendente fenómeno del «arcoíris blanco» o arco iris de la niebla? (fotos)

Esta es una de esas veces en las que la naturaleza simplemente nos deja sin aliento. En esta ocasión, se nos brinda la posibilidad de contemplar un bello paisaje perfectamente enmarcado bajo un aura pálida y semicircular. Podríamos confundir fácilmente esa forma etérea con un simple arcoíris, aunque por alguna razón, este parece haber perdido todo su color. ¿Cómo es eso posible?

¿Conoces el sorprendente fenómeno del
USFWS Mountain-Prairie/Flickr

Este fenómeno se conoce como arco de niebla y al igual que ocurre con los arcoíris normales, se produce cuando la luz del sol brilla a través de minúsculas gotas de agua. Debido a que las gotas de la niebla son más pequeñas que las gotitas de lluvia, se pierde mucho color característico.

El arco de niebla de la imagen fue captado en el refugio nacional de fauna salvaje Red Rock Lakes, por James Perdue.

La luz del sol sigue siendo refractada por las partículas de agua pero en menor medida debido a que las gotas de agua son muy pequeñas. Aún así se pueden observar algunos colores dentro de los arcos de niebla aunque pueden ser tan débiles que nuestros ojos sean incapaces de percibirlos.

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Christopher Cox/CIRES/University of Colorado/Oregon State University/Flickr

Como explica la NASA, un arco de niebla aparece cuando gotitas menores a 0,05 mm que conforman un banco de niebla se sitúan en el ángulo justo para desviar la luz del sol y devolverla hacia nuestros ojos.

Normalmente, las gotas de agua actuarían como pequeños prismas que refractarían la luz del sol y crearían toda la gama de colores de los arcoíris; sin embargo, las gotitas de agua que conforman la niebla son cientos de veces más pequeñas por lo que la luz es procesada de forma diferente.

La principal diferencia es la difracción que causa la niebla. La luz se dispersa más de lo que se refleja, dejando solo las parte más brillantes del patrón y dando lugar el arco de niebla blanca.

El mismo proceso hace que los arcos de niebla suelan ser mucho más anchos que los arcoíris comunes, aunque generalmente no son tan grandes como el de la imagen.

Para crear el arco de niebla perfecto es necesario que el banco de niebla sea relativamente difuso y delgado, solo de esta manera la luz podrá pasar a través de las gotas de forma correcta.

¿Conoces el sorprendente fenómeno del
Melvinnicholsonphotography

La imagen de arriba pertenece a uno de los arco de niebla más impresionantes que se han fotografiado. La instantánea fue realizada en Rannoch Moor, Escocia, por el fotógrafo Melvin Nicholson.

Al igual que sucede con los arcos de niebla, existen otros muchos fenómenos en los que agua y luz interactúan para crear algo maravilloso que son muy poco conocidos por el mundo.

Una gloria (o anthelion) se crea a partir de la interacción de la luz del sol y las gotitas de niebla o de las nubes. En esta ocasión, la saturación de los colores se encuentra en un paso intermedio entre los arcoíris comunes y los arcos de niebla.

¿Conoces el sorprendente fenómeno del
Wikipedia

Si miras por el cielo, también puedes buscar un arco de nube, creado de la misma manera que los arcos de niebla pero visto desde arriba.

¿Conoces el sorprendente fenómeno del
Atoptics

Luego está el arcoíris lunar, un arco creado por la luz de la luna en lugar de la del sol. Las gotitas de agua son del mismo tamaño que en un arcoíris, pero la fuente de luz no es tan brillante, por lo que los arcoíris lunares son mucho más débiles y a menudo parecen blancos, al igual que sucede con los arcos de niebla.

¿Conoces el sorprendente fenómeno del
Dani Caxete/ Flickr

Recientemente un arcoíris circular poco frecuente fue captado por una cámara en Reino Unido, donde se reunieron todas las condiciones necesarias para craer un impresionante arcoíris que se extendía 360 grados.

¿Conoces el sorprendente fenómeno del
Giphy

Todos estos arcoíris tienen la capacidad de quitarte el aliento cuando los ves, es fácil quedarse atónito por el momento surrealista que nos brinda la naturaleza en lugar de por la explicación científica que existe detrás de estos maravillosos fenómenos naturales.

«Ser testigo de estos fenómenos siempre es algo asombroso», dijo Nicholson sobre el arco de niebla que capturó. «Fue algo más allá de la magia, es uno de esos días que recordarás mucho tiempo.»

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CIENCIAS

Por qué matar las arañas que se refugian en tu hogar es una mala idea

Si existe algo bastante desagradable es tener parásitos o animales no deseados en el hogar. Sin embargo, hay quienes piensan que acabar con esas plagas, como una medida para proteger la higiene doméstica, puede ser un error. El entomólogo de la Universidad Estatal de Carolina del Norte de los Estados Unidos, Matt Bertone, expone el impacto que esto implica.

Se estima que en el mundo existen unos 50.000 tipos de arañas. Y aunque un grupo de estas habitan en exteriores, otro grupo amplio se refugia en espacios cerrados pero no representan ningún peligro para el ser humano contrario a lo que muchos piensan.

Es indudable que muchos de estos invertebrados habitan en las viviendas quedando atrapados por error o bien para reproducirse. En palabras de Bertone, la mayoría de estas arañas no son ni peligrosas ni agresivas. En cambio, devoran otras plagas que sí podrían causar problemas más graves.

Bertone desarrolló el estudio en 50 viviendas diferentes situadas en Carolina del Norte con la finalidad de averiguar qué tipo de artrópodos están bajo el mismo techo que los seres humanos. Parte de los resultados determinaron que las telaraña irregular, de la familia de las Theridiidae junto a las de bodega conocidas como Pholcus phalangioides son las más comunes.

Las arañas defienden los hogaresLas arañas defienden los hogares

Las arañas son escalofriantes y están catalogadas como una especia depredadora que se alimenta de otras plagas como los mosquitos, que son portadores de enfermedades.

Estos dos tipos de arañas que encontró Bertone en su estudio se conocen por crear como una red que sirve para atrapar a sus presas. Por ejemplo, la araña de bodega a veces finge ser la presa para atraer a otras arañas y atraparlas.

Con estas investigaciones, los especialistas en la materia aseguran que matar a las arañas refugiadas en los hogares es una falta, pues atenta contra la vida del insecto y se estaría elevando la supervivencia de otras especies más peligrosas y nocivas.

Indistintamente de su categoría o de su especie, los estudios afirman que las arañas son una parte elemental dentro del ecosistema. En otro orden, Bertone detalla que las picaduras de las arañas son poco frecuentes y no causan mayores problemas a diferencia de las especies tropicales que son venenosas.

Una recomendación del especialista es que se capturen las arañas y se liberen en una zona idónea. “Pero si puedes soportarlo, está bien tener arañas en casa. Y francamente, aunque no las veas, ellas estarán allí”, confiesa Bertone.

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